Внутри гонки Клипперс за Каваем Леонардом и Полом Джорджем

    Внутри гонки Клипперс за Каваем Леонардом и Полом Джорджем

    Текст: Йован Буха, Сэм Эмик, Шамс Чарания, The Athletic

    Перевод: «Планета Баскетбол»

    Пять минут.

    После всех ужасных заголовков о саге имени Дональда Стерлинга в апреле 2014-го до двухмиллиардного вложения Стива Баллмера и десятка просчитанных шагов, судьба Лос-Анджелес Клипперс повисла в воздухе на пять минут, отнявших у всех дар речи.

    Клипперс видели ситуацию так: они готовы были показать, что организация достойна доверия Кавая Леонарда, и готова сделать шаг, дабы почтить его главное желание — побеждать.

    Доверие стало центром всей карьеры Кавая в НБА. Странное окончание периода в Сан-Антонио стало результатом того, что доверие испарилось, в то время как прекрасный период в Торонто позволил ему восстановить желание доверять кому-либо.

    Леонард в Рэпторс показал способность привести к титулу команду без единого партнера из первой десятки игроков НБА. Однако настолько грамотным был бы аналогичный подход, с учетом того, что 28-летнему Каваю нужно было продолжить выступать на том же уровне?

    Заполучение партнера уровня Пола Джорджа, как сообщили Клипперс члены команды Леонарда, стало бы ключевым для заполучения самого Кавая.

    Стив Баллмер приложил все усилия, чтобы дуэт Леонард-Джордж состоялся именно в его команде — в самом начале июля владелец Клипперс осознал, что это возможно в принципе. Он не только полноценный владелец франчайза и его главный фанат, но еще и главный визионер, определяющий стратегию клубного офиса на многочисленных встречах.

    Вслед за двухлетним методичным процессом перестройки, Баллмер почувствовал: настало время перейти в режим борьбы за титул, что с учетом калифорнийских корней Леонарда и Джорджа становилось особенным сюжетом в баскетбольной истории Лос-Анджелеса.

    В районе 22:30, в пятницу 5 июля, Клипперс и Оклахома завершили свои 48-часовые переговоры, и согласовали скелет сделки: Джордж за Шэя Гилджеса-Александера, Данило Галлинари, пять пиков первого раунда (два от Майами) и два обмена пиками. Дело пришло к яростной пятиминутке на финише.

    Клипперс, у самой черты, проинформировали генерального менеджера Тандер Сэма Прести, что они готовы к обмену, если готов еще один участник сделки.

    «Подождите, минутку».

    Президент по баскетбольным операциям Клипперс Лоуренс Фрэнк, занимавшийся коммуникационной частью обмена, позвонил Леонарду и его главному представителю, дяде Деннису Робертсону, чтобы подтвердить: Клипперс сделали все, чего желал Кавай.

    «У нас готова сделка с Оклахомой по Полу Джорджу. Мы можем нажать на крючок прямо сейчас. Ты с нами?»

    Он согласился.

    Клипперс быстро проинформировали Прести о том, что сделка в силе. По сути, за эти пять интенсивных и важных минут, будущее Клипперс — и, что важнее, всей лиги — существенно изменилось. На наших глазах развернулся один из главных межсезонных сюжетов всей НБА.

    **

    За 4 дня до того, как Клипперс заполучили в свои ряды Леонарда и Джорджа, они провели без малого трехчасовую встречу с Леонардом в доме тренера Дока Риверса в Малибу. Встреча в обед понедельника получилась весьма продуктивной. Баллмер, Риверс, Фрэнк и именитый советник франчайза Джерри Уэст со стороны Клипперс, Леонард, Робертсон и агент Митч Фрэнкел — со стороны игрока.

    Клипперс презентовали Леонарду несколько интересных аспектов своей работы, включая деловодство франчайза в последние два года. Особый упор делался на желании Баллмера побеждать и желании тратить для этого средства. Тренерская работа Риверса. Простота в общении ключевых игроков команды. Завязанность внутриклубной среды на интересах баскетболистов. Польза нахождения в тени в эко-системе Лос-Анджелеса. Грамотнейший фронт-офис, способный принимать точные решения и вырабатывать стратегию. Наконец, план постройки новой арены в Инглвуде.

    Ближний круг Леонарда и сам Кавай, по информации нашего инсайдера Шамса Чарания, задавалось такими вопросами: Как мы хотим побеждать? Как будет выглядеть лично мое будущее внутри организации? Как франчайз планирует обставить следующий этап моей карьеры?

    Суть личных встреч с игроком в том, что это единственный и последний шанс убедить баскетболиста. Однако Леонард и Клипперс — не совсем тот случай. Стороны общались между собой каждый день работы рынка свободных агентов — от двух до трех раз за день — обсуждая варианты построения ростера и другие вопросы, которые появлялись на пути самым естественным образом. Клипперс не чувствовали, что кто-то заводит их в темную комнату.

    Встреча в Малибу больше походила на личное знакомство людей, которым вскоре предстоит делать одно общее дело.

    enter image description here

    Леонард мог обсудить вопросы с потенциальным тренером Риверсом, чье чемпионское резюме, умение находить контакт с игроками и яркая личность прекрасно олицетворяли решение Баллмера сохранить Дока у руля команды несколько лет назад. Кавай мог лично познакомиться с Баллмером, и почувствовать на своей шкуре ту энергию, которая исходит от бывшего CEO корпорации Microsoft. Также он получал шанс услышать голос Фрэнка, с которым до этого не был знаком в принципе.

    Стало ясно, что по личностным и психологическим моментам персоны Леонарда и Клипперс вполне совпадают. Встреча прошла хорошо, но различные сценарии остались в игре.

    Главный среди них: Клипперс еще на старте рынка догадались, что им нужна вторая звезда, чтобы заполучить Леонарда. Они понимали, что Кавай, пропустивший из-за отдыха 22 матча прошлого сезона, заставивший всех крутить на языке словосочетание «управление нагрузкой» (load management), «вероятно нуждается в правильном партнере, который облегчит его ношу». Уже в понедельник часики начали тикать: сам Леонард установил для себя крайний срок решения вопроса на конец недели.

    Леонард решил: ключевым фактором его решения станет способность организации представить ему наилучшие условия для борьбы за чемпионские титулы на оставшуюся часть пика его карьеры. Разговор с Риверсом свелся к победам — они стали выше денег, географии, культуры и регалий. Играть рядом с домом в Риверсайд тоже было важным фактором, но второстепенным — после чемпионских титулов.

    В этом смысле, Клипперс отставали от Рэпторс и Лейкерс на бумаге, хотя внутри организации были убеждены: они более чем способны бороться за титул за счет одного лишь подписания Леонарда и сохранения костяка, который выиграл 48 матчей и дважды обыграл здоровую версию Голден Стэйт в первом раунде плей-офф.

    Дуэт Энтони Дэвис-Леброн Джеймс гарантировал Лейкерс борьбу за титул при условии подписания Леонарда, а формула Торонто — пусть и не такая устойчивая на длительной дистанции — уже проверена в боях. Поездка Леонарда в Торонто на частном самолете и возвращение в Южную Калифорнию на следующий день заставили Клипперс поволноваться. Вспомогательным фактором стало решение Дэнни Грина ждать Кавая. Клипперс почувствовали: есть абсолютно реальный шанс, что Леонард останется в Торонто.

    Руководители Клипперс, впрочем, решили, что лучше не слепо верить в решение Леонарда, а предпринять попытку выменять вторую звезду либо сейчас, либо в дед-лайн будущего сезона. Так франчайз получал бы возможность разменять все активы, накопленные за два года, на реального игрока, показав Леонарду все серьезность амбиций по построению чемпионской команды вокруг него.

    **

    Кодекс молчания стал негласным правилом процесса.

    Леонард и его представители сразу обозначили: у нас есть способ ведения бизнеса и мы ожидаем взаимности от партнеров. Кавай и его лагерь задавали вопросы и получали ответы. Детали, обсуждаемые на встречах, были частной информацией обеих сторон, и она оставалась внутри. Леонард дал подобное обещание каждой из команд и ждал от них того же, сообщают источники Шамса Чарания.

    Исходя из результатов нескольких бесед по ходу процесса, для людей из Клипперс стало ясно: доверие, приватность и уважение станут важными компонентами плодотворного сотрудничества с Леонардом.

    «Если ты облажался, ты выходишь из игры», — объясняет The Athletic один из менеджеров, вовлеченных в этот процесс. «Они так не говорили, но посыл был самым что ни на есть очевидным. Они просили быть осмотрительными. На простом языке это означало: «Закройте ваши гребаные рты».

    Для Клипперс подобный подход проблемой не был — секретность была предпочитаемым стилем ведения дел задолго до запроса Кавая.

    Вспомните: Клипперс шокировали лигу обменами Блэйка Гриффина в 2018-м и Тобайаса Харриса в 2019-м. Ни по одной из сделок не было ни единой утечки. Фронт-офис Клипперс работает в тени, так же, как и лагерь Леонарда, со времени старта его карьеры в 2011-м.

    Лейкерс, которых многие считали фаворитами гонки за Леонарда до самого выбора игрока, были самым ярым антагонистом Клипперс в этом вопросе.

    Мэджик Джонсон, легенда Лейкерс и бывший президент клуба, неожиданно покинувший свой пост в мае, и генеральный менеджер Роб Пелинка сочли нужным сообщить широкой публике — на национальном телевидении! — о том, что Деннис Робертсон звонил им, чтобы собрать информацию о возможном переходе в Лейкерс его племянника еще до старта работы рынка.

    «Я абсолютно убежден: в тот момент, когда Мэджик начал рассказывать медиа о встречах с Каваем и Деннисом, судьба Лейкерс была предрешена. Я думаю, мы вправе полагать, что лагерь Леонарда решил: они не могут доверять Лейкерс как организации. Конец истории. И для одних, и для вторых», — рассуждает в беседе с нами один из менеджеров, задействованных в процессе.

    enter image description here

    Несмотря на то, что сам этот жест не исключил Лейкерс из гонки — Кавай продолжил общаться с ними и встретился перед принятием решения — небольшой «слив» от Мэджика вряд ли помог предложению его бывших работодателей.

    На фундаментальном уровне, идея формирования Большого Трио с Джеймсом и Дэвисом не совсем устраивала Кавая с точки зрения психологии. Он выстроил свое наследие на том, чтобы заканчивать эры суперкоманд — Майами-2014 и Голден Стэйт-2019 — а не становиться их частью.

    «Элитные игроки, калибра Кавая, завоевывают свои звания и не стремятся попасть в так называемые «суперкоманды». Сейчас такая команда будет строиться вокруг него. Поэтому Клипперс однозначно были лучшим вариантом для него в долгосрочной перспективе», — рассуждает в беседе с Шамсом Чарания один из источников, близких к ситуации.

    Вентилятор слухов внутри лиги заработал на полную: целый ряд инсайдеров и людей из мира медиа поместили Клипперс на отдаленное третье место в гонке за Леонардом. Сами же Парусники не чувствовали необходимости как-то реагировать на подобные выпады.

    Напротив, они лишь набрали еще немного воды в рот, продолжая оставлять в неведении всех. Им нравилось спокойно выполнять желания Леонарда, дать медиа спекулировать на любые темы и сливать информацию, поступавшую со встреч с Лейкерс и Торонто.

    Клипперс было легко выполнить эту часть требований Леонарда. Найти вторую звезду оказалось делом куда более сложным.

    **

    В день, который навсегда изменил некогда неприглядный франчайз, работники главного офиса находились в знакомой, временной обстановке, которая стала их домом с 1 мая: арендованное корпоративное пространство в El Segundo, в четверти мили от штаб-квартиры Лейкерс. Все улучшения и обновления, проводимые в тренировочном комплексе Плая Виста, несли с собой большое количество пыли.

    Именно в этом месте работники нарисовали свой межсезонный план, именно здесь длинные дни и короткие ночи стали для каждого из них нормой. Для них, работников одного из самых талантливых и численных главных офисов во всей НБА.

    В дни, предшествовавшие решению Леонарда, ключевая группа — Фрэнк, генеральный менеджер Майкл Вингер, ассистенты генерального менеджера Марк Хьюз и Трент Редден, а также исполнительный директор исследования и идентичности Ли Дженкинс — практически не спала.

    Этот период включал отрезок в 48 часов, когда работники офиса пытались выработать ряд стратегий по улучшению состава вокруг Леонарда. В последние несколько дней перед решением, группа покидала офис в 2 часа ночи. И возвращалась в 7 утра.

    Однако понимая, сколько всего лежит на весах, шестеренки продолжали крутиться и в те минуты, когда все эти люди отправлялись домой. Удачи в попытках заснуть, когда ваша организация находится в шаге от подобной сделки...

    Клипперс сканировали НБА вдоль и поперек, но не имели четкого видения на предмет того, с кем бы объединить MVP финальной серии-2019. Они анализировали и изучали каждый состав в лиге, каждую звезду, пытаясь найти идеальную пару рядом с Леонардом. Как на паркете, так и с личностной точки зрения.

    Парусники отправляли запросы в Вашингтон по Брэдли Билу и в Хьюстон по Джеймсу Хардену, как сообщают наши источники. Ни один из этих звездных игроков не был доступен для обмена.

    Как уже ранее сообщал The Athletic, Леонард был заинтересован в объединении усилий с Джимми Батлером. По информации ESPN, также Клипперс обращались к Кевину Дюрэнту.

    Входите, мистер Пол Джордж.

    **

    В дни драфта НБА Расселл Уэстбрук и Джордж высказали недовольство ситуацией в Оклахоме. По информации нашего издания, они проявили интерес к глубинным изменениям внутри франчайза. Разочарование у звездного дуэта существовало еще с конца сезона, когда пара Уэстбрук-Джордж снова не смогла пройти даже первый раунд плей-офф. Во второй раз подряд. Посему логично, что звездные игроки принялись смотреть по сторонам.

    Тандер же попытались решить вопросы, заданные своими лидерами, и в последние дни перед работой рынка (30 июня) — как тогда казалось — ситуацию исправили.

    enter image description here

    Оклахома-Сити пошла вперед с Уэстбруком и Джорджем в качестве фундамента, а соглашения с Алеком Берксом и Майком Мускалой как бы показывали, что Тандер добавляют игроков к уже готовому костяку (после обмена Джорджа в Клипперс, Тандер позволили Берксу отказаться от первоначального плана и подписать контракт с Голден Стэйт).

    Однако 3 июля Клипперс получили информацию: Джордж хочет покинуть Оклахому, Леонард общается с PG13 на предмет обмена и объединения усилий в Клипперс. В этом месте начинаются разночтения. Если верить источнику Чарания, то разговоры о том, что Леонард упрашивал Джорджа затребовать обмен и прийти вместе с ним в Клипперс, являются «некорректными».

    Джордж чувствовал реальную возможность вернуться на родную калифорнийскую землю, объединяя усилия с одним из лучших игроков НБА в лице Леонарда. Он понимал, что их дуэт будет бороться за титулы и будет лицом очень грамотной организации Клипперс. Контакт с Джорджем был ключевым: он, переговорив с Леонардом, согласился на переход.

    enter image description here

    Леонард же поднимал, что подобный подход — наличие еще одной суперзвезды рядом с ним — будет наиболее устойчивым путем для долгосрочного успеха. Он не хотел просто иметь рядом с собой суперзвездного партнера. Он хотел человека, на которого можно положиться, который поможет облегчить ношу на обеих концах площадки. Джордж идеально подходил под эту концепцию.

    Сценарий обмена за Джорджем, как описывает нам ситуацию человек из офиса Клипперс, не существовал в принципе. Но это не так уж важно. Клипперс быстро поняли, какого рода возможность открывается перед ними — все было слишком хорошо, чтобы быть правдой — и получили возможность добавить в свой состав еще одного универсального игрока на пике своей карьеры, который и по темпераменту, и по амбициям схож с Леонардом.

    Когда Джордж сообщил Тандер, что хотел бы перейти в Клипперс, ситуация для Оклахомы перевернулась с ног на голову. Он стал первой костяшкой домино. С этого момента Расселл Уэстбрук и его агент, Тэд Фушер, вошли в плотные переговоры с Прести. Восемь дней спустя — и через шесть дней после обмена Джорджа в Клипперс — Уэстбрук был обменян в Хьюстон.

    Одна из команд-соперниц сообщила нам, что Тандер якобы проявляли заинтересованность в обмене Уэстбрука еще до драфта, посему теперь понятно: в Оклахоме планировали изменения даже до того, как свой ход сделал Пол Джордж.

    Прести принял первый звонок от Фрэнка по Джорджу — хороший знак того, что возможность обмена существует, с учетом того, что сам Прести всегда предельно лаконичен в переговорах, когда не планирует менять игроков. Еще задолго до этого Клипперс четко понимали уникальность дуэта Леонарда и Джорджа, даже несмотря на то, что им пришлось бы заплатить очень много за получение двух игроков такого уровня. Однако паззл складывался просто идеально...

    За несколько часов до того, как Клипперс получат Леонарда и Джорджа, в районе Риджкрест случается землетрясение магнитудой в 7,1 балла по шкале Рихтера. Четкое предзнаменование.

    **

    Когда летом 2017-го Клипперс доформировали свой главный офис, они старались выработать стратегию методичного возврата к борьбе за титул. Срок реализации плана составлял от четырех до пяти лет. Клипперс обвели лето-2021 как скорейшее, когда они смогут участвовать в реальных гонках за большими звездами. В процессе же они пытались пересмотреть каждый аспект работы организации, заложить культурный фундамент, заполучить как можно больше активов и сохранять гибкость состава.

    Прогресс, достигнутый франчайзом со времени его покупки Баллмером в 2014-м, был более чем значительным, однако требовался выход на максимальный уровень стабильности, чтобы стать в один ряд с лучшими франчайзами лиги. Именно этого хотели трудяги вроде Фрэнка и Вингера.

    Запрос Каваем Леонардом трейда из Сан-Антонио летом 2018-го поменял стратегию Клипперс и, как следствие, траекторию движения франчайза. Кавай стал тем игроком, которого организация хотела заполучить. Несмотря на то, что слухи преимущественно связывали Леонарда с Лейкерс, сам он, по информации источников Чарания, всегда следил за ситуацией в Клипперс.

    enter image description here

    Как только стало ясно, что Клипперс являются реальным вариантом для Леонарда, они принялись гнаться за ним с невиданной доселе настойчивостью. Эта погоня включала скаутские поездки на игры Леонарда самого Фрэнка — редкость для президента по баскетбольным операциям, полет Баллмера в Торонто на матч против Клипперс, а также 50-тысячный штраф за tampering для Дока Риверса за сравнение Леонарда с Майклом Джорданом в телеэфире ESPN во время финальной серии.

    Честно говоря, состояние, которое Клипперс отдали за Джорджа — и, по сути, Леонарда — доказывает, насколько они хотели провернуть эту сделку.

    С точки зрения Клипперс, пакет выглядит гораздо хуже, если рассматривать его исключительно как пакет за Джорджа. Однако без Джорджа, возможно, не было бы Леонарда. Если бы Клипперс провернули трехсторонний sign-and-trade с Рэпторс и Тандер, чтобы заполучить Леонарда и Джорджа, половина этих активов ушла бы в Торонто, а другая — в Оклахому. Однако параметры этой сделки были бы абсолютно иными.

    Наиболее сложной частью было расставание с Гилджесом-Александером, ценнейшим защитником-второгодкой, носителем надежды для всей организации. Шэй олицетворяет в себе тот тип молодого игрока, которого хочет иметь в своем распоряжении каждый грамотный клубный офис — и Тандер отказывались проводить сделку без него. Клипперс верили, что Гилджес-Александер скоро станет игроком калибра Матча Звезд и были крайне раздосадованы, когда услышали его имя в списке требований Оклахомы, сообщает один из наших источников. Никто не хотел его менять.

    Клипперс, имевшие, по словам Фрэнка, целую россыпь различных диаграмм в ночь драфта, просмотрели все возможные сценарии будущего. Стоило ли отдавать Гилджеса-Александера и несколько первых раундов, рискуя будущим, если пара Леонард-Джордж не сработает как надо? Станет ли отказ от долгосрочного плана правильным решением в обмен на двух суперзвезд сейчас?

    Вопрос, на котором рассуждения Клипперс закончились: смогут ли они заполучить более качественную пару суперзвезд, нежели Леонард-Джордж, в ближайшем будущем?

    Изучив расклады по каждой суперзвезде лиги, которая в теории может стать доступной в ближайшие годы, они не смогли придумать более качественного дуэта. Клипперс необходимо было бить в цель — иначе пришлось бы думать об упущенной возможности.

    Клипперс понимали, что класс свободных агентов-2020 не возбуждает никого. Класс-2021 включает в себя ряд суперзвезд, но если вынести за скобки Янниса Адетокунбо, ни одна пара не может иметь двустороннего потенциала пары Леонард-Джордж. Клипперс верят, что Кавай — лучший игрок в баскетболе. Они убеждены, что Джордж входит в пятерку лучших игроков лиги по таланту.

    Эти подписания, конечно же, не лишены рисков. Как долгосрочных, так и краткосрочных.

    Оба игрока не так давно столкнулись с серьезными травмами: Джордж прошел через две операции на плечах, из-за чего может пропустить старт сезона. Травма правого квадрицепса, полученная еще в Сан-Антонио, до сих пор тревожит Леонарда (именно она вызвала проблему с левым коленом в плей-офф). Наконец, обе суперзвезды могут выйти из своих контрактов в 2021-м, что в худшем случае будет означать уход каждого из игроков, потерю Гилджеса-Александера, а также спасательного круга из драфт-пиков, которые были отданы за Джорджа.

    Однако в Клипперс были осведомлены о том, что Леонард подпишет контракт по схеме 2+1. Такой контракт имеет максимальный смысл и дает Каваю свободу, если все пойдет наперекосяк. Никто не давал никому никаких обещаний, но Клипперс надеются видеть в своих рядах и Кавая, и Джорджа до конца их пикового периода — возможно, и до конца карьеры каждого из них.

    В конце концов, эти подписания являются утверждением в статусе главного офиса и организации, которая строилась на протяжении трех лет, прошла через спорные обмены Гриффина и Харриса, а также столкнулась с сомнениями на предмет того, смогут ли Клипперс войти в элитный клуб желаемых мест для свободных агентов. Большое вознаграждение для команды, сделавшей массу правильных ходов на периферии, и строившей грамотный фундамент с самого начала.

    Ведя переговоры с Оклахомой, Клипперс волновались: не передумает ли Леонард, не останется ли он в Торонто в самый последний момент. Ведь ты никогда не можешь быть уверен на 100% во время работы рынка. Именно эти моменты сделали заключение сделки по Джорджу и последние контакты с Леонардом настолько нервными.

    Клипперс могли бы остаться на месте, пройти мимо Джорджа, сохранить Гилджеса-Александера, сохранить активы и точно так же, возможно, заполучить Леонарда. Однако теперь этот момент станет еще одним великим «если бы» в истории лиги.

    Клипперс старались исключить элемент неопределенности вокруг решения Леонарда. Они хотели сделать все, чтобы завоевать его доверие, показывая: когда мы говорим о том, что сделаем все тебя — допустим, соберем вокруг чемпионскую команду — мы это реально сделаем.

    Ты хочешь Пола Джорджа? Мы сдвинем с места Луну, чтобы заполучить его.

    Мы переподпишем Патрика Беверли, ДжаМайкла Грина, Ивицу Зубаца, Родни Макгрудера, выменяем Мо Харклесса, построив лучший — по мнению многих — состав в нынешней лиге.

    «Верь нам», — сказали Клипперс Каваю Леонарду. Сказали не словами, а действиями.

    Наконец, на исходе пяти наиболее важных минут в истории франчайза, он таки поверил.

    Наши партнеры